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Les Mémoires de Coulomb sur l'électricité et le magnétisme

 

Au-delà de la "loi de Coulomb", les sept Mémoires sur l'électricité et le magnétisme de Charles-Augustin Coulomb, sont fondateurs d'une science mathématique de l'électrostatique et représentent également une avancée importante dans l'étude du magnétisme. Ces Mémoires sont largement reproduits dans Mémoires de Coulomb, Collection de Mémoires relatifs à la physique, publiés par la Société Française de Physique, t. 1, Paris : Gauthier-Villars, 1884. [Lire sur le CNUM ou Voir le PDF]. On les trouve aussi en version originale dans les ouvrages de l'Académie des sciences.

[Sur le premier de ces Mémoires, voir "Une balance pour l'électricité" sur la page Charles-Augustin Coulomb, des fortifications de la Martinique à la mesure de la force électrique]

Il nous a semblé utile, bien que la lecture puisse s'en révéler par endroit plus ardue que celle des autres pages de ce "parcours" historique, de proposer une analyse de l'ensemble de ces Mémoires.

Les lois fondamentales de l'électricité et du magnétisme
Il s'agit d'étendre la loi en 1/d2 à la force attractive entre charges opposées, d'établir une loi identique pour les interactions entre pôles d'aimants (2ème Mémoire), et d'étudier la déperdition de l'électricité avec le temps (3ème Mémoire).

Les conséquences de la loi de l'électricité pour les conducteurs en équilibre électrique
Dans les 4ème, 5ème et 6ème Mémoires, Coulomb s'intéresse à la distribution de l'électricité à la surface de conducteurs de formes diverses mis en contact. Les résultats expérimentaux sont confrontés à des calculs dérivés de la loi en 1/d2 et appliqués au cerf-volant électrique et au paratonnerre.

Les calculs de Coulomb sur la distribution de l'électricité à la surface des conducteurs
Pour le lecteur non familier de la physique du XVIIIe siècle, la compréhension des raisonnements de Coulomb est loin d'être immédiate. Nous nous proposons d'éclairer deux de ces calculs, et de les traduire dans le langage de l'électrostatique moderne

La distribution du magnétisme dans les aimants (7èmeMémoire)
Coulomb présente sa théorie microscopique du magnétisme à la suite de son étude sur la distribution du magnétisme dans les aimants.